Final Piala Champions: Leinster bersiap untuk pertarungan La Rochelle yang menentukan era | Piala Champions | KoranPrioritas.com

oleh -10 views

To menjadi pemain atau pendukung Leinster akhir pekan ini berarti berdiri di persimpangan yang menentukan era. Salah satu cara terletak pada mimpi termanis: bintang emas kelima yang menyamai rekor dengan jersey biru dan Piala Champions keabadian. Yang lainnya mengarah langsung ke mimpi terburuk mereka: kekalahan KO yang menyakitkan di tangan bogeyman yang terlalu akrab bagi mereka.

Hingga kekalahan kandang yang mengejutkan dari Munster di semifinal United Rugby Championship minggu lalu, yang pertama terasa sedikit lebih mungkin. Namun, tiba-tiba, mereka bermain langsung ke tangan teman lama mereka Ronan O’Gara, pelatih kepala La Rochelle. Jika “Rog” membutuhkan pertanda prapertandingan yang berguna, itu adalah provinsi lamanya yang menang di lapangan rumput yang sama Sabtu lalu.

Jangan pedulikan sisi yang sedikit melemah yang diterjunkan Leinster dengan setengah mata pada tantangan Prancis yang menjulang. Berikan O’Gara satu inci secara mental dan dia akan menempuh jarak satu mil. Setelah mengarahkan La Rochelle ke kemenangan di final tahun lalu melawan lawan yang sama di Marseille, mantan pemain Irlandia – “ini juga pertandingan kandang bagi saya” – dapat mengeksploitasi keunggulan psikologis seperti beberapa pemain lainnya.

Karena O’Gara tahu persis berapa banyak Leinster akan benci melihat trofi lain lolos. Musim lalu mereka kalah dari La Rochelle dengan tiga poin dan Bulls dengan satu poin di semifinal URC. Sekarang, berkat Munster, mereka baru saja kalah satu poin dalam pertandingan besar lainnya. Apakah ini tren? Jika masih dekat memasuki kuarter terakhir – dan ada banyak alasan untuk membayangkannya – tidak ada keraguan tim mana yang akan mulai merasakan tekanan paling merayap.

Dalam keadaan seperti itu, O’Gara akan memberi tahu para pemainnya, La Rochelle telah menunjukkan keberanian mereka. Tahun lalu dia mendesak mereka untuk berani berpikir dan bertindak jika ingin mengamankan Piala Champions pertama klub. Mereka sepatutnya keluar dan mengungguli Leinster tiga percobaan nol, yang terakhir dari mereka di menit ke-79 dari pengganti scrum-half Arthur Retière, untuk mengamankan kemenangan 24-21 yang mendebarkan. “Kami tahu kami tim babak kedua,” kata O’Gara sesudahnya. “Kami tahu bahwa 20 menit terakhir adalah saat kami bisa mendapatkannya.”

Itu juga La Rochelle mengalahkan Leinster 32-23 di semifinal 2021. Sebuah kebetulan? Hampir tidak. O’Gara mengenal Leinster sebaik mereka mengenal diri mereka sendiri. Dia mengerti bagaimana mereka suka bermain cepat dan apik, terutama di fase pertama, seperti yang boleh mereka lakukan di perempat final ketika mereka mengecam Leicester membersihkan taman. Dia tahu mereka memiliki kemampuan untuk menyerang dari dalam, terutama dengan punggung James Lowe untuk memberi mereka sedikit faktor X di sayap. Dia tahu mereka juga suka menerapkan tekanan papan skor dan membuat lawan mereka berkeringat seperti itu.

Grégory Alldritt dari La Rochelle mengangkat trofi bersama rekan setimnya setelah kemenangan final Piala Champions atas Leinster di Stade Vélodrome di Marseille tahun lalu. Foto: David Davies/PA

Itulah sebabnya La Rochelle akan fokus untuk menolak kemewahan seperti itu dari lawan mereka. Sebagai Exeter mengetahuinya di semifinal mereka di Bordeaux, permainan kekuatan sang juara bertahan jauh dari satu-satunya kekuatan mereka. Menggali kelemahan orang lain adalah keahlian lainnya. “Hanya karena seorang lawan tahu apa yang akan datang tidak berarti mereka bisa menghentikannya,” saran O’Gara, sedikit provokatif, kali ini tahun lalu. Dan tentu saja, ketika saat kebenaran tiba, Leinster merasa lebih sulit untuk membawa bakat mereka sendiri.

Dapat dikatakan juga bahwa La Rochelle sekarang lebih tangguh daripada setahun yang lalu. Sebagai permulaan, mereka memiliki Tawera Kerr-Barlow yang fit, yang telah mencetak lima percobaan dalam tujuh pertandingan selama kampanye Eropa ini, kembali melakukan pertarungan sengit dengan rekan lamanya dari Kiwi, Jamison Gibson-Park. Kerr-Barlow berpotensi memenuhi syarat untuk Australia di Piala Dunia ini meski sebelumnya telah memenangkan 29 caps All Black. Jika Wallaby lain, raksasa Will Skelton, kurang di area mana pun, itu adalah pria pemberani yang menjulurkan lehernya ke atas untuk memberitahunya secara langsung. Tidak ada yang bisa mengklaim, bahwa Uini Atonio tidak memiliki pemberat set-piece. Leinster suka menggempur tim tetapi hanya sedikit yang memiliki artileri yang dapat digunakan O’Gara.

Semuanya menambah pertemuan yang berpotensi mencekam. Leinster tanpa Johnny Sexton yang mahir dan, terlepas dari peningkatan berkelanjutan Ross Byrne, itu menghilangkan sebagian dari kesombongan mereka. Raja barisan belakang mereka, Josh van der Flier dan Caelan Doris, biasanya berkuasa tetapi mereka tidak harus berurusan dengan Levani Botia dan Grégory Alldritt setiap minggu. Prancis mungkin kalah di Dublin musim iniseperti yang dilakukan Toulouse di semifinal, tetapi pria dari pantai Atlantik akan memasuki lapangan dengan keyakinan yang tulus.

Hasilnya akan dipantau dengan cermat dari jauh. Di Inggris mereka akan bertanya-tanya bagaimana, dalam jangka pendek, mereka dapat bersaing dengan energi terbarukan yang sangat besar yang dihasilkan oleh pihak Irlandia dan Prancis modern terbaik. Di belahan bumi selatan mereka akan mencari petunjuk – mungkin kelelahan, mungkin tingkat kepastian – yang mungkin menawarkan harapan jauh menjelang Piala Dunia Rugby musim gugur yang sedang berlangsung.

lewati promosi buletin sebelumnya

Namun, tidak ada tempat yang akan terasa lebih nyata daripada di kuadran Irlandia yang telah mengakui dirinya sebagai penakluk segalanya. Leo Cullen, dengan cakap didukung oleh Stuart Lancaster yang akan segera pergi, telah melakukan keajaiban dalam hal memaksimalkan sumber daya permainan yang kaya yang mereka miliki. Di bawah pengawasan bersama mereka, para pemain bagus telah menjadi lebih baik dan tingkat konsistensi mereka dikagumi secara universal.

Tadhg Furlong dan James Lowe selama sesi latihan Leinster di Dublin minggu ini
Tadhg Furlong dan James Lowe selama sesi latihan Leinster di Dublin minggu ini. Foto: Harry Murphy/Sportsfile/Getty Images

Tapi buku besar juga menunjukkan bahwa Leinster telah memenangkan hadiah utama hanya sekali dalam 10 musim terakhir – dan yang tegang, perselingkuhan skor rendah melawan Racing 92 di Bilbao Lima tahun yang lalu. Sejak itu, pada dua penampilan terakhir mereka berikutnya, mereka melakukannya mesin giling oleh orang Saracen (dan Skelton) di Newcastle dan patah hati di Stade Vélodrome kali ini tahun lalu. Untuk tersandung lagi, dengan mahkota kelima yang menyamai rekor masih jauh dari jangkauan, akan sulit untuk ditanggung dan memicu pencarian jiwa yang serius.

Pertanyaannya, kemudian, apakah keinginan mereka untuk tidak terjebak lagi – bersekutu dengan dukungan tentara biru residen di tempat yang paling akrab ini – akan cukup. Atau apakah kita akan melihat bab lain yang ditulis dalam karir level atas O’Gara yang luar biasa, baik sebagai pemain maupun pelatih? Jelas ada gambaran yang lebih besar yang terlibat di sini, paling tidak dua regu yang penuh dengan kualitas pada satu waktu dalam sejarah permainan ketika semua orang benar-benar dapat melakukannya dengan menyaksikan iklan yang sangat menarik untuk olahraga tersebut. Pertarungan terbesar dari sudut pandang Leinster, bagaimanapun, telah menjadi pertempuran mental. Dan dalam duel head-to-head semacam itu, jarang ada gunanya meremehkan musuh lama mereka yang dibesarkan di Munster.